At Boston Medical Center (BMC), the care of patients with melanoma is a collaborative, multidisciplinary process, offering the full spectrum of services for early to advanced stages of the disease and involving dermatologists, specialized surgeons (including neurosurgeons and thoracic surgeons), medical oncologists, and radiation therapists. BMC’s Cancer Care Center organizes its services around each patient, bringing together the expertise of diverse specialists to manage care from the first consultation through treatment and follow-up visits.

The Cancer Care Center is dedicated to providing treatment that is effective and innovative in curing and controlling cancer, while managing its impact on quality of life. The NCCN Guidelines for treatment based on stage of disease are fully supported. In addition, clinical trials of new agents or combinations of agents are offered to try to prevent recurrence and to treat metastatic disease. Melanoma molecular tests and genetic screening are being used routinely to help direct and personalize treatments.

As the primary teaching affiliate of the Boston University School of Medicine, BMC combines personal, patient-focused care with the state-of-the-art-expertise and technological advances of a major teaching hospital. BMC is at the forefront of clinical practice, surgical expertise, and research in oncology.

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What Is Melanoma?

Melanoma is a type of skin cancer caused by the cancerous growth of pigment producing cells in the skin called melanocytes.

The body’s largest organ is the skin. It performs several functions. It covers and protects the organs inside the body from heat, injury, germs, infections, and damage caused by ultraviolet (UV) radiation. It also stores water and fat, helps control body temperature, and produces vitamin D.

The skin consists of three layers: the epidermis, the dermis, and the subcutis.

The epidermis is the thin top layer of the skin. It consists mostly of flat cells called squamous cells. Round cells called basal cells are found below the squamous cells. Melanocytes are found among the basal cells in the deepest part of the epidermis. Exposure to UV radiation causes melanocytes to produce more of the brown pigment melanin, which causes the skin to darken (tan).

The dermis is the middle layer of the skin. It is much thicker than the epidermis and contains hair shafts, blood vessels, lymph vessels, glands, and nerves. Some glands produce sweat, which helps keep the body cool. Other glands produce an oily substance called sebum, which helps prevent the skin from drying out. Tiny openings in the skin called pores allow sweat and sebum to pass through the surface of the skin.

The subcutis is the deepest layer of skin. It contains proteins and fats, which help the body retain heat. It also functions as a shock absorber to keep the body’s organs safe.

There are several kinds of benign (noncancerous) growths of the skin. These include moles (melanocytic nevi), seborrheic keratoses, hemangiomas, lipomas, and warts. Benign growths are typically not life threatening. They can usually be removed and don’t tend to regrow. They don’t invade surrounding organs or tissues, nor do they spread to distant sites around the body.

Malignant growths (such as melanoma, basal cell cancer, or squamous cell cancer) may be life threatening. They can usually be removed but sometimes regrow. These growths may invade and damage nearby organs or tissues and may spread to distant sites around the body.

Melanoma begins in the melanocytes. The disease can occur on any surface of the skin, including, in rarer cases, the hands and feet (acral sites); mucosal (wet) sites, such as the mouth or genital area; and within the eye. In men, it is commonly found on the head, neck, or between the shoulders and hips. In women, it is commonly found on the lower legs or between the shoulders and hips.

The disease is rare in people with dark skin, but when it does develop, it is often found in acral areas, such as under the fingernails or toenails, or at mucosal sites.

Melanoma is less common, but far more dangerous, than other skin cancers. It accounts for only a small percentage of skin cancers but causes the most deaths of any skin cancer type.

According to the American Cancer Society, melanoma is on the rise in the United States, with the number of new cases increasing for the past 30 years (American Cancer Society 2015).

Melanoma is prevalent among the young. It is the most common form of cancer in the 25-29 year age group and the second most common form of cancer in the 15-29 year age group.

It is more likely than other skin cancers to spread (metastasize) to other parts of the body.

Symptoms of Melanoma

Melanomas may arise from preexisting moles, but they more commonly originate within normal looking skin.

A change in the color, shape, or size of an existing mole is many times the first symptom of melanoma. The ABCDE rule can help determine if a mole is suspicious and should be checked by a physician.

ABCDE stands for the following:

  • Asymmetry: The shape of one half of a mole is different from the other half.
  • Border: If a mole has edges that are irregular, blurred, notched, or ragged, or it has a border that is not clearly defined, it may be cancerous.
  • Color: Color that is uneven may be a sign a mole is cancerous. Shades of black, brown, or tan may be present in the mole, as well as areas of white, gray, pink, or blue.
  • Diameter: A change in the size (usually an increase) of a mole may be cause for concern. Melanomas can be small but are generally larger than the size of a pea (bigger than 6 millimeters or about a ¼ inch).
  • Evolving: If a mole has changed over the course of a couple of weeks or months, have it looked at by a physician.
    (American Cancer Society 2015)

Melanomas vary in appearance. Some melanomas may have more abnormal features than others. Not all of the features named in the ABCDE rule need to be abnormal for a mole to be cancerous.

The texture of a mole may also change. This generally happens in the more advanced stages of melanoma. The skin on the surface of the mole may look broken down or scraped. It may feel hard or lumpy and ooze or bleed. Melanomas may be itchy, painful, or tender.

Causes of Melanoma

Although the exact causes of melanoma remain unknown certain risk factors—things that increase an individual's chances of developing a cancer—have been identified. While risk factors may be useful in identifying high-risk individuals, they do not determine whether a person develops a disease. Some risk factors, such as sun exposure, are within a person’s control, while others, such as age, are not.

Possible risk factors for any type of skin cancer include

  • Exposure to ultraviolet (UV) radiation: Too much exposure to ultraviolet (UV) radiation is a major risk factor for skin cancer. The most common source of UV radiation is sunlight. UV radiation from the sun’s rays can damage the skin and cause cancer. Severe sunburns (in both childhood and adulthood), lifetime sun exposure, and tanning all affect a person’s chance of developing skin cancer. Sand, pavement, water, snow, and ice all reflect the sun’s rays. The sun’s rays can penetrate clouds, light clothing, windows, and windshields.
  • Sunlamps and tanning booths: Sunlamps, tanning booths, and other sources of artificial radiation are just as dangerous as natural sources. People under age 30 who use sunlamps and tanning booths are at an even greater risk of developing skin cancer, melanoma included.
  • Personal history: People who have had melanoma in the past are at an increased risk of developing it again in the future. People who have had basal cell or squamous cell cancer in the past are at an increased risk of developing another skin cancer of any kind.
  • Family history: People with two or more close family members who have or have had skin cancer are at increased risk of developing the disease.
  • Having certain physical traits: Having certain physical traits, such as pale skin, red or blond hair, light-colored eyes (blue, green, gray), or freckles, increases a person’s risk of developing skin cancer.
  • Certain medical conditions or medications: Having certain medical conditions or taking certain medications (such as some antibiotics, hormones, or antidepressants) can increase the skin’s sensitivity to the sun, thereby increasing the risk of developing skin cancer. Having a weak immune system or taking medications that stop the immune system from working to its full potential also increase a person’s risk.
  • Gender: In the United States, skin cancer is more common in men than in women. However, this statistic varies with age. The risk is higher for women under age 45 and for men above age 45. (American Cancer Society 2015)

Possible risk factors specific to melanoma include

  • Age: A person’s risk of developing melanoma increases with age. However, it is also one of the most common cancers found in people under 30 years old.
  • Moles: A common mole is round or oval shaped with a smooth, evenly-colored (pink, tan, brown) surface and is usually smaller than the size of a pea. The risk of developing melanoma increases with the number of common moles an individual has. Individuals with more than 50 moles are at increased risk of developing melanoma.
  • Atypical nevus: An atypical nevus is an unusual looking benign mole that may have some features resembling a melanoma. People with multiple atypical nevi are at increased risk of developing melanoma.
  • Xeroderma pigmentosum (XP): Xeroderma pigmentosum (XP) is a rare genetic disorder that inhibits a person’s ability to repair damage caused by sunlight. People with XP have a greater risk of developing melanoma and other skin cancers at a young age.

Stages of Melanoma

Staging is the process of determining how widespread or advanced the cancer is. It is an important part of diagnosis because it is used to determine the most appropriate treatment options for patients and provide them with a prognosis.

The stage of melanoma is based on several factors, including how deeply it has penetrated the skin, whether it has ulcerated (broken open), and whether the cancer cells have spread to nearby lymph nodes or other organs.

To determine the stage of the disease, physicians need to remove the entire melanoma. The regional lymph nodes are assessed by a clinical exam, and a sentinel lymph node biopsy is advised for melanomas that have certain microscopic characteristics that take into account their depth, whether they are ulcerated or not, and how rapidly they are proliferating. A fine needle aspiration biopsy may be performed instead if the regional lymph nodes are enlarged on the clinical exam. The physician may also perform a series of blood and imaging tests based on the results of these tests.

The clinical stage of melanoma is based on the findings of the physical exam, skin biopsy, lymph node biopsy, and any imaging or blood tests that are performed.

Stage 0: Cancer is present in the top layer of skin (epidermis only). This stage is also referred to as melanoma in situ.

Stage I - II: The melanoma is localized to the skin with no evidence of spread to the lymph nodes or other organs. Stage II melanomas have more adverse features compared to Stage I melanomas.

Stage III: The melanoma has spread to the regional lymph nodes.

Stage IV: The melanoma has spread to distant organs, such as the lungs, liver, or brain.

For more detailed information on stages of melanoma, visit the staging section of the American Cancer Society’s melanoma website.


American Cancer Society. 2015. Overview Guide: Melanoma Skin Cancer Overview.

National Cancer Institute. 2010. What You Need To Know About™ Melanoma and Other Skin Cancers. PDF. Bethesda: National Cancer Institute, National Institutes of Health, U.S. Department of Health and Human Services.

Patient Resource, LLC. 2014. Patient Resource Cancer Guide: Understanding Cancer Immunotherapy. Overland Park: PRP Patient Resource Publishing.


Tratamientos y Servicios

Cirugía de melanoma

El tratamiento más común para el melanoma es un procedimiento quirúrgico llamado escisión local amplia. Durante este procedimiento, el melanoma se elimina por completo junto con un margen de la piel sana circundante. La cantidad de piel sana que se extrae depende de la profundidad del crecimiento. El margen se examina con un microscopio en busca de células cancerosas restantes. Si no se encuentran células cancerosas, no es necesaria ninguna cirugía adicional. Muchas veces, una escisión local amplia puede curar el melanoma en etapa temprana.

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Cirugía de Mohs

La cirugía de Mohs extrae tejido menos sano que la cirugía de piel por escisión. El cirujano de Mohs limpia y adormece el área de la piel que se va a operar. Luego, extirpa la parte visible del tumor y un margen muy pequeño de piel sana. El cirujano de Mohs examina el tejido bajo un microscopio en busca de células cancerosas. Si parte del tumor todavía está presente, el cirujano de Mohs traza cuidadosamente el área donde permanece el tumor y solo extrae piel adicional en el área donde el margen muestra el tumor. El proceso se repite hasta que el tumor se elimina por completo. Este tipo de cirugía generalmente se reserva para los melanomas en la cara, donde es beneficioso conservar la mayor cantidad de piel sana posible durante la cirugía.

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Cirugía reconstructiva para el melanoma

Si se requiere que el cirujano extirpe un gran trozo de piel para extirpar el melanoma en su totalidad, es posible que se requiera un procedimiento quirúrgico reconstructivo para cerrar la piel. Esto puede implicar la extirpación de piel de otra parte del cuerpo, como la parte superior del muslo, para cubrir el sitio donde se extirpó el cáncer de piel. A esto se le llama injerto de piel. Alternativamente, el cirujano puede rotar una porción de piel de un área vecina para cubrir el sitio. A esto se le llama colgajo de piel.

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Disección de ganglios linfáticos

Si el médico realiza una biopsia de ganglio linfático centinela y se encuentra cáncer en los ganglios centinela, es probable que se recomiende una disección de ganglios linfáticos para extirpar los otros ganglios linfáticos del área.

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Tratamiento de la enfermedad metastásica avanzada

El término enfermedad metastásica se refiere a una enfermedad que se ha diseminado desde su sitio original a órganos distantes del cuerpo. En esta etapa avanzada de la enfermedad, es poco probable que la cirugía pueda usarse para curar el cáncer, aunque puede usarse para mejorar la calidad de vida del paciente y ayudarlo a vivir más cómodamente.

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La quimioterapia es un medicamento o una combinación de medicamentos que se usan para tratar el cáncer. La quimioterapia puede administrarse por vía oral (en forma de pastilla) o inyectarse por vía intravenosa (IV).

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Para los pacientes con melanoma en estadio avanzado, la inmunoterapia puede mejorar la respuesta inmune natural del cuerpo al cáncer. La inmunoterapia recluta el propio sistema inmunológico del cuerpo y lo usa para combatir el cáncer en todo el cuerpo, lo que dificulta que las células cancerosas se escondan o desarrollen defensas contra él. La inmunoterapia tiene el potencial de seguir funcionando incluso después de que el paciente haya completado el tratamiento.

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Terapia dirigida

La terapia dirigida es un tipo de tratamiento contra el cáncer que usa medicamentos u otras sustancias para identificar y atacar con precisión las células cancerosas. Por lo general, la terapia dirigida daña menos las células normales que otros tratamientos contra el cáncer.

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Fármacos que se dirigen a los melanomas que portan mutaciones del gen C-KIT

El receptor del factor de crecimiento de los mastocitos / células madre (SCFR) es una proteína en los seres humanos codificada por el gen KIT. Las mutaciones activas en este gen están asociadas con un pequeño porcentaje de melanomas. Las mutaciones de C-KIT también ayudan a que las células del melanoma crezcan y se dividan más rápidamente. Las mutaciones se encuentran comúnmente en melanomas que se originan en las palmas de las manos, las plantas de los pies o debajo de las uñas (llamados melanomas acrales); dentro de la boca u otras áreas mucosas (húmedas); y en partes del cuerpo expuestas crónicamente al sol.

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Las citocinas son proteínas del cuerpo que activan el sistema inmunológico. El interferón y la interleucina-2 (IL-2) son versiones artificiales de citocinas que a veces se usan para tratar a pacientes con melanoma en estadio avanzado. El interferón se inyecta por vía intravenosa o debajo de la piel y puede retardar el crecimiento de las células del melanoma. Se puede ofrecer además de la cirugía para pacientes con melanoma que se ha diseminado a los ganglios linfáticos regionales (enfermedad en estadio III) para ayudar a prevenir una mayor propagación de la enfermedad y ayudar a prolongar la supervivencia.

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Perfusión de extremidades aisladas

En casos raros, el melanoma se puede diseminar como múltiples depósitos a la piel que son locales al melanoma original. La perfusión aislada de extremidades es una forma localizada de quimioterapia que se usa para tratar estos melanomas metastásicos múltiples que se han diseminado a la piel de un brazo o una pierna. El tratamiento permite que se administren altas dosis del fármaco de quimioterapia en el sitio del cáncer sin poner en peligro el resto del cuerpo. Separa el flujo sanguíneo de la extremidad con cáncer del resto del cuerpo durante un corto período de tiempo. Durante este período, se administran dosis altas del fármaco de quimioterapia en la extremidad.

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La radiación utiliza un equipo especial para liberar partículas de alta energía, como rayos X, rayos gamma, haces de electrones o protones, para matar o dañar las células cancerosas. La radiación (también llamada radioterapia, irradiación o terapia de rayos X) se puede administrar internamente a través de la implantación de semillas o externamente usando aceleradores lineales (llamada radioterapia de haz externo o EBRT).

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La radioterapia de intensidad modulada (IMRT) es un tipo de radioterapia de haz externo que administra haces de radiación personalizados según la forma y el tamaño del tumor. A diferencia de 3D-CRT, que administra la misma cantidad de radiación tanto al tumor como al tejido circundante, la intensidad de los rayos se puede ajustar (modular) para la IMRT, lo que permite al oncólogo de radiación administrar diferentes cantidades de radiación a diferentes áreas del tumor y el tejido circundante. Esto permite que el oncólogo radioterapeuta administre la máxima cantidad de radiación al tumor sin afectar el tejido sano circundante.

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CyberKnife emite haces de radiación altamente dirigidos directamente a los tumores, de forma indolora y no quirúrgica. Guiados por un software de imágenes especializado, podemos rastrear y ajustar continuamente el tratamiento en cualquier punto del cuerpo, y sin la necesidad de los marcos de la cabeza y otros equipos que se necesitan para algunas otras formas de radiocirugía.

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Diagnósticos y Pruebas

Historial médico personal y familiar

Es probable que su médico le haga una serie de preguntas relacionadas con su historial médico personal y el historial médico de su familia.

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Examen físico

Su médico le hará una serie de preguntas y es probable que le realice un examen físico. El examen físico incluirá el examen de cualquier área específica de preocupación, especialmente en lo que se refiere al motivo de su visita al consultorio.

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Biopsia de piel

Para una biopsia de piel, el médico puede extirpar parte o toda la piel en el área de interés, para que un médico llamado patólogo pueda examinarla minuciosamente bajo un microscopio. Se adormecerá la piel alrededor del área de la biopsia con un anestésico local antes de la biopsia. El anestésico puede picar levemente cuando ingresa al cuerpo, pero no debe sentir dolor durante la biopsia en sí.

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Biopsia de afeitado

Se utiliza una cuchilla fina y afilada para afeitar el crecimiento anormal. Para detener el sangrado del sitio de la biopsia, el médico aplica una pomada o cauteriza la herida con una pequeña corriente eléctrica.

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Biopsia por punción

El médico utiliza una herramienta redonda, hueca y afilada para extraer un círculo de tejido del área de interés. El médico gira la herramienta sobre la superficie de la piel hasta que atraviesa todas las diferentes capas de piel y extrae una muestra de tejido. Esto permite un mejor muestreo de la profundidad de la lesión. Los bordes de la piel generalmente se cosen después de la biopsia.

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Biopsia por incisión

Se utiliza un bisturí para eliminar parte del crecimiento.

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Biopsia por escisión

Se usa un bisturí para eliminar el crecimiento en su totalidad y parte del tejido circundante. Las biopsias por escisión generalmente se realizan en crecimientos que parecen ser melanomas.

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Biopsia por aspiración con aguja fina (FNA)

La FNA usa una aguja delgada y hueca (más delgada que las agujas que se usan para extraer sangre) para extraer líquido o tejido de un bulto. Dependiendo del tamaño y la ubicación del bulto, la aguja a veces se dirige hacia el bulto simplemente tocándolo. Otras veces se puede guiar hacia el interior del bulto con la ayuda de una ecografía.

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Biopsia quirúrgica (escisional) de ganglios linfáticos

El médico extirpa un ganglio linfático agrandado a través de un pequeño corte en la piel. Si el ganglio linfático está cerca de la superficie de la piel, se utilizará un anestésico local para adormecer el área que se va a realizar la biopsia. Si está ubicado profundamente debajo de la piel, es posible que le administren medicamentos para que se sienta somnoliento o que lo adormezcan (con anestesia general). Las biopsias quirúrgicas de los ganglios linfáticos generalmente se realizan si el tamaño del ganglio linfático indica que el melanoma se ha diseminado, pero no se realizó una FNA o no arrojó resultados concluyentes.

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Biopsia de ganglio linfático centinela

Si un paciente ha sido diagnosticado con melanoma, se puede realizar una biopsia de ganglio linfático centinela para ver si la enfermedad se ha diseminado a los ganglios linfáticos cercanos a un nivel microscópico (es decir, los ganglios linfáticos no están agrandados en el examen pero contienen pequeñas cantidades de melanoma células que se han diseminado desde la piel cercana).

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Pruebas de laboratorio para el melanoma

En casos de melanoma avanzado, los médicos pueden realizar pruebas en una muestra de biopsia para ver si ciertos genes en las células cancerosas están mutados, ya que esto puede ayudar a determinar qué opciones de tratamiento funcionarán mejor para el paciente.

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Radiografía de pecho

Las radiografías de tórax proporcionan una imagen del corazón, los pulmones, las vías respiratorias, los vasos sanguíneos y los huesos de la columna y el área del tórax. Se pueden usar para buscar huesos rotos, enfermedades como neumonía, anomalías o cáncer.

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Tomografía computarizada (TC)

Las tomografías computarizadas utilizan equipos de rayos X y procesamiento por computadora para producir imágenes bidimensionales del cuerpo. El paciente se acuesta en una mesa y pasa a través de una máquina que parece una rosquilla grande y cuadrada.

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Imágenes por resonancia magnética (IRM)

Esta prueba utiliza un campo magnético, pulsos de radiofrecuencia y una computadora para producir imágenes detalladas de las estructuras corporales en varios lugares. Es posible que le pidan que beba una solución de contraste para obtener mejores imágenes, y lo más probable es que se acueste en una mesa en movimiento mientras se toman las imágenes.

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Tomografía por emisión de positrones (PET)

Una tomografía por emisión de positrones se utiliza para detectar reacciones celulares al azúcar. Las células anormales tienden a reaccionar y "iluminarse" en la exploración, lo que ayuda a los médicos a diagnosticar una variedad de afecciones. Para la tomografía por emisión de positrones, se inyecta en el torrente sanguíneo una sustancia química inofensiva, llamada radiotrazador.

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Análisis de sangre para melanoma

Los médicos pueden realizar ciertos análisis de sangre antes o durante el tratamiento. Por ejemplo, los médicos con frecuencia analizan los niveles de lactato deshidrogenasa (LDH) en la sangre antes del tratamiento. El melanoma puede ser más difícil de tratar en pacientes con niveles elevados de LDH, particularmente si la enfermedad se ha diseminado a sitios distantes del cuerpo.

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Nuestro Equipo

BMC’s comprehensive melanoma team includes physicians who work in dermatology, dermatopathology, surgical oncology, medical oncology, radiation oncology, plastic surgery, and head and neck surgery. The team’s patient-centered, multidisciplinary approach assures each patient benefits from the collaborative expertise of physicians uniquely focused on their individual needs.


Rhoda M Alani, MD

Chief, Department of Dermatology, Professor and Chairman of Dermatology, Boston University Chobanian & Avedisian School of Medicine,

Lynne J Goldberg, MD

Professor of Dermatology and Pathology & Laboratory Medicine, Boston University Chobanian & Avedisian School of Medicine,


Jag Bhawan, MD

Professor of Dermatology & Pathology, Boston University Chobanian & Avedisian School of Medicine,
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Surgical Oncologists

Michael R Cassidy, MD

Medical Director, Belkin Breast Health Center, Assistant Professor of Surgery, Boston University Chobanian & Avedisian School of Medicine

Teviah E Sachs, MD, MPH

Section Chief, Surgical Oncology, Associate Professor of Surgery, Boston University Chobanian & Avedisian School of Medicine,

Special Interests

Surgical Oncology, Liver, Pancreas and Biliary Cancers, Cancers of the Stomach, Sarcoma, Melanoma

Provider headshot - surgery department

Medical Oncologists

Adam Lerner, MD

Professor of Medicine and Pathology, Boston University Chobanian & Avedisian School of Medicine

Radiation Oncologists

Minh T Truong, MD

Chief and Chair, Boston Medical Center Radiation Oncology, Boston Medical Center, Professor, Boston University Chobanian & Avedisian School of Medicine
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Plastic Surgeons

Jaromir Slama, MD

Chief, Division of Plastic and Reconstructive Surgery, Assistant Professor of Surgery, Boston University Chobanian & Avedisian School of Medicine

Head and Neck Surgeons

Recursos del Paciente

Melanoma Clinical Trials

BMC offers a number of clinical trials specifically for patients with melanoma. Promising new techniques in the diagnosis, treatment, and care of patients with melanoma are tested in these studies. The number and types of clinical trials available are constantly changing.

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