La terapia hormonal se usa para tratar cánceres que son receptores de hormonas positivos (lo que significa que los receptores de hormonas están presentes en las células). Los cánceres de mama pueden ser receptores de estrógeno positivos (ER positivos), receptores de progesterona positivos (PR positivos) o ambos.

La hormona femenina estrógeno puede impulsar el crecimiento del cáncer. Varios medicamentos de terapia hormonal bloquean los efectos del estrógeno o reducen sus niveles. Los efectos secundarios comunes de estos medicamentos incluyen sofocos, náuseas leves, cambios de humor, cansancio y flujo vaginal.

La terapia hormonal también se usa para reducir el riesgo de que el cáncer regrese después de la cirugía y para tratar el cáncer en estadio avanzado.

Los medicamentos de terapia hormonal que se utilizan para alterar los niveles hormonales se denominan inhibidores de la aromatasa (IA). Los ovarios producen la mayor parte del estrógeno del cuerpo antes de la menopausia. Después de la menopausia, el tejido graso produce una pequeña cantidad de estrógeno. Los inhibidores de la aromatasa impiden que el tejido graso produzca estrógeno. Estos medicamentos solo son útiles si los ovarios ya no producen estrógeno (es decir, después de la menopausia). Actúan para disminuir las posibilidades de que el cáncer reaparezca en mujeres que ya han pasado por la menopausia. Los cánceres de mama avanzados también se pueden tratar con inhibidores de la aromatasa.

Los posibles efectos secundarios asociados con los IA incluyen dolor muscular o articular y adelgazamiento de los huesos. A veces, cambiar de una IA a otra puede aliviar los efectos secundarios. Las mujeres que no pueden tolerar los efectos secundarios de los IA suelen cambiar a uno de los fármacos bloqueadores de estrógenos.

Los análogos de la hormona liberadora de hormona luteinizante (LHRH) se utilizan para apagar los ovarios y reducir los niveles de estrógeno en mujeres premenopáusicas. Los análogos de LHRH se usan principalmente para ayudar a otros medicamentos de terapia hormonal, aunque pueden usarse para tratar cánceres de mama avanzados con receptores hormonales positivos por sí solos. Los posibles efectos secundarios son similares a los de la menopausia, incluidos sofocos, cambios de humor, sudores nocturnos y sequedad vaginal.

Se puede realizar una cirugía para extirpar los ovarios en lugar de usar análogos de LHRH para reducir los niveles de estrógeno en mujeres que no han pasado por la menopausia.